Materialismo cultural

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Materialismo cultural

El materialismo cultural es un enfoque de investigación en antropología y sociología, que postula que las condiciones materiales suelen ser el principal factor promotor de los cambios sociológicos y culturales observados así como un fuerte determinante de los patrones culturales y organización de una determinada cultura o sociedad. El materialismo cultural analiza la evolución y configuración de las sociedades a partir de sus condiciones materiales. Para ello, se establece una división tripartita entre clases de conceptos que atiende a su relación causal. Esas clases se llaman infraestructura, estructura y supraestructura. El creador de esta escuela fue el antropólogo estadounidense Marvin Harris para quien los comportamientos de la humanidad podían ser interpretados con base en razones prácticas, y su propuesta comparte algunos puntos con el materialismo histórico clásico.

Contenido

Factores infraestructurales, estructurales y supraestructurales

Infraestructura

La infraestructura se divide en modos de producción y modos de reproducción. Los modos de producción comprenden la tecnología y las prácticas empleadas en la producción de alimentos y energía, dadas las restricciones que impone el medio natural. Así, algunas categorías de los modos de producción son la tecnología de subsistencia, las relaciones tecnoecológicas, los ecosistemas y las pautas de trabajo. Los modos de reproducción incluyen las prácticas empleadas para expandir, limitar y mantener la población, con categorías como la demografía, la fertilidad, natalidad, mortalidad, control médico, contracepción, infanticidio, etc. etc

Estructura

La estructura se divide en economía doméstica y la política económica. La economía doméstica comprende la organización de la producción y la reproducción, el intercambio y consumo en los grupos, casas, apartementos u otras unidades domésticas. Sus categorías asociadas son la estructura familiar, la división doméstica del trabajo, la enculturación, educación, los roles sexuales y de edad, las jerarquías domésticas, etc. La política económica es la organización de la producción y la reproducción, intercambio y consumo entre bandas, poblaciones, estados u otras unidades políticas. Comprende categorías como la organización política (facciones, clubes, asociaciones, corporaciones, etc.), la división del trabajo, los tributos, las clases, castas, jerarquías urbanas o rurales, el control político-militar, la guerra, etc.

Superestructura

Est√° integrada por la conducta y pensamiento dedicados a actividades art√≠sticas, l√ļdicas religiosas e intelectuales junto con todos los aspectos mentales y de la estructura e infraestructura de una cultura. Incluye conceptos como el arte, la m√ļsica, la danza, literatura, publicidad, rituales, deportes, religi√≥n, la ciencia, etc.

Principio de primacía de la infraestructura

El principio teórico básico del materialismo cultural ha sido denominado principio del determinismo infraestructural, pero el calificativo de principio de la primacía de la infraestructura parece una expresión más afortunada, en vista del malentendido generalizado que pesa sobre la relación entre las actuaciones humanas y el determinismo que impera en la evolución sociocultural, y que se aborda más adelante. El principio de primacía de la infraestructura defiende que la probabilidad de que las innovaciones que surgen en el sector infraestructural sean preservadas y propagadas es tanto mayor cuanto más potencian la eficiencia de los procesos productivos y reproductivos que sustentan la salud y el bienestar y que satisfacen necesidades y pulsiones biopsicológicas básicas en el hombre.

Las innovaciones de tipo adaptativo (esto es, que incrementan la eficiencia de la producción y la reproducción) tienen grandes posibilidades de ser seleccionadas, incluso aunque se dé una incompatibilidad pronunciada (contradicción) entre ellas y aspectos preexistentes de los sectores estructural y supraestructural. Además, la resolución de cualquier incompatibilidad profunda entre una innovación infraestructural adaptativa y las características preexistentes de los demás sectores conllevará probablemente cambios sustanciales en estos sectores. En cambio, las innovaciones de tipo estructural o supraestructural serán probablemente desechadas si se produce una incompatibilidad profunda entre ellas y la infraestructura; es decir, si reducen la eficiencia de los procesos productivos y reproductivos que sustentan la salud y el bienestar y satisfacen necesidades y pulsiones biopsicológicas básicas en el hombre.

Un corolario lógico del principio de primacía de la infraestructura es que, dada la presencia de complejos infraestructurales evolucionados en sociedades diferentes, cabe esperar una convergencia hacia relaciones estructurales y rasgos simbólico-ideacionales similares. Lo contrario también es cierto: diferentes infraestructuras conducen a estructuras distintas y a símbolos e ideas diferentes.

Costos, ventajas y beneficiarios

Los costos y beneficios de las innovaciones pueden referirse a la salud y el bienestar del conjunto de una población o de determinados grupos, algunos de los cuales pueden tener intereses diversos y contradictorios en los efectos provocados por ciertas innovaciones. En presencia de grupos con intereses enfrentados, la selección o el rechazo de las innovaciones depende del poder relativo que cada grupo pueda ejercer en defensa de sus intereses.

Causalidad

La causalidad que suscribe el materialismo cultural se corresponde con lo que Skinner llamó selección en función de las consecuencias. Las innovaciones en los repertorios culturales proceden de muchas fuentes (algunas conscientes, otras inconscientes), y su contribución al bienestar y la salud es objeto de verificaciones continuas. Algunas son seleccionadas y se propagan de generación en generación; otras son descartadas y se eliminan. Como ocurre en los fenómenos de la selección natural y procesos análogos, ni el sistema del materialismo cultural ni sus agentes saben necesariamente hacia dónde se dirigen.

Evolución convergente y paralela

Los datos etnográficos, históricos y arqueológicos indican que los sistemas socioculturales humanos han conocido un alto grado de evolución paralela y convergente. Así, los paralelos y convergencias en la evolución de las economías políticas del Nuevo y el Viejo Mundo no pueden descartarse como si de efectos aleatorios y singulares se tratara (por ejemplo, los complejos que rodean a las élites gobernantes y que han evolucionado de modo autónomo, el uso de metales y minerales raros como objetos preciosos, el matrimonio entre hermanos, los dioses-reyes, la astronomía, las matemáticas, etc.). Asimismo, cientos de estudios basados en los Human Relationes Area Files u otras importantes bases de datos comparativas demuestran inequívocamente la naturaleza no aleatoria de la selección sociocultural.

Largo y corto plazo

Se acepta que, en general, el materialismo cultural es m√°s eficaz en dar explicaciones para la evoluci√≥n a largo plazo que a corto plazo. Eso ocurre porque el materialismo cultural, frecuentemente, considera situaciones de equilibrio entre la sociedad y el medio, como dicho equilibrio suele tardar cierto tiempo en establecerse a corto plazo es posible observar desviaciones importantes respecto a las predicciones. Por tanto, si bien la incertidumbre aumenta por fuerza en cuanto bajamos al nivel de los a√Īos y los d√≠as, el materialismo cultural puede explicar buena parte de los hechos que ocurren, aunque no en todos sus detalles.

Críticas al materialismo

El materialismo cultural ha logrado explicar un buen n√ļmero de evoluciones socioculturales, tal como puede estudiarse en los trabajos de Marvin Harris. En las explicaciones basadas en el materialismo cultural se procura establecer una metodolog√≠a coherente y consistente, huyendo de las hip√≥tesis ad hoc y basada en datos contrastados. En cualquier caso, el hecho de que no conozca una explicaci√≥n material adecuada de alg√ļn proceso hist√≥rico no implica de ning√ļn modo el fracaso de la teor√≠a o el enfoque sino s√≥lo la evidencia de que es necesario trabajo adicional en la misma, con frecuencia se critica indebidamente el planteamiento materialista con contraejemplos de los que se conocen pocos datos materiales sobre los que construir una hip√≥tesis materialista s√≥lida. Por otra parte, los detractores de esta teor√≠a deber√≠an mostrar cu√°les son las alternativas a la misma, aportando alguna otra teor√≠a cient√≠fica que pueda acreditar, como m√≠nimo, el mismo n√ļmero √©xitos que el materialismo cultural.

Existe un conjunto de críticas frecuentes al materialismo cultural pero científicamente inaceptables:

  • El objetivo del materialismo cultural o de una ciencia hist√≥rica no es predecir hechos pol√≠ticos concretos sino la evoluci√≥n a grandes rasgos. Es como si alguien negara la utilidad de la gen√©tica porque no puede predecir a qu√© edad una persona sufrir√° un infarto o si tendr√° o no gemelos al llegar a la edad adulta.
  • Con frecuencia se aduce un s√≥lo ejemplo dif√≠cil de explicar, pero claramente esto no invalida centenares de correlaciones bien definidas mostradas por el materialismo cultural. Es decir, para los "singularistas" de nada parece valer que el materialismo explique muchos hechos si alguien es capaz de citar una dificultad. Lo sensato ser√≠a pensar que la teor√≠a necesita s√≥lo una peque√Īa correcci√≥n, y no invalidarla por completo.
  • Se sobrevaloran algunos hechos supraestructurales y se ignoran hechos infraestructurales.

Bibliografía

  • Harris, M. (1968). The Rise of Anthropological Theory: A History of Theories of Culture, New York: Thomas Y. Crowell (revisado y reeditado en 2001).
  • Harris, M. (1979). Cultural Materialism: The Struggle for a Science of Culture. New York: Random House (revisado y reeditado en 2001).

Véase también


Wikimedia foundation. 2010.

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