Continente

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Continente
Continentes
Am√©rica Europa Asia Ocean√≠a Ocean√≠a √Āfrica Ant√°rtidaContinentes.png
Uno de los posibles modelos continentales.
√Ārea 148.647.000 km¬≤ (29,1% de la superficie de la Tierra)
proyección icosaédrica
La proyección icosaédrica de Fuller que muestra los continentes fielmente sin cortar y con mínima distorsión.
Para otros usos de este término, véase Continente (desambiguación).

Un continente es una gran extensión de tierra que se diferencia de otras menores o sumergidas por conceptos geográficos y culturales como océanos y etnografía.

La palabra viene del lat√≠n continere, que significa ¬ęmantener juntos¬Ľ y deriva del continens terra, ¬ęlas tierras continuas¬Ľ. Literalmente, el t√©rmino se refiere a una gran extensi√≥n de tierra en la superficie del globo terrestre. Sin embargo, esta definici√≥n estrictamente geogr√°fica es frecuentemente modificada de acuerdo a criterios hist√≥ricos y culturales. As√≠, hay algunos sistemas de continentes que consideran Europa y Asia como dos continentes, mientras que Eurasia no es m√°s que una extensi√≥n de tierra, y otros lo hacen a la inversa.

La definición poco clara de continente ha dado lugar a la existencia de varios modelos de continentes, que actualmente reconocen entre cuatro y siete continentes. Pero esto no ha sido siempre así y esos modelos han variado a lo largo de la historia y el descubrimiento de nuevos territorios.

En su acepci√≥n com√ļn, la zona continental incluye tambi√©n las islas peque√Īas situadas a corta distancia de la costa, pero no las que est√°n separadas por brazos de mar importantes. Desde una perspectiva cient√≠fica, el continente tambi√©n incluye las islas vinculadas a las placas continentales, del modo en que las islas Brit√°nicas pertenecen a Eurasia.

Contenido

Modelos continentales

En realidad no existe una √ļnica forma de fijar el n√ļmero de continentes y depende de cada √°rea cultural determinar si dos grandes masas de tierra unidas forman uno o dos continentes, y en concreto, decidir los l√≠mites entre Europa y Asia (Eurasia) por una parte, y Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur (Am√©rica) por otra. Los principales modelos son los siguientes:

Cuatro continentes[1] [2] [3]
       Am√©rica
          Eurafrasia
    Ocean√≠a     Ant√°rtida
Cinco continentes[4] [5]
       Am√©rica
    Asia     Europa     √Āfrica     Ocean√≠a
Seis continentes[2] [3]
       Am√©rica
    Asia     Europa     √Āfrica     Ocean√≠a     Ant√°rtida
Seis continentes[6] [1]     Norteam√©rica     Sudam√©rica
       Eurasia
    √Āfrica     Ocean√≠a     Ant√°rtida
Siete continentes[7] [6] [8] [9] [10] [11]     Norteam√©rica     Sudam√©rica     Asia     Europa     √Āfrica     Australia     Ant√°rtida
Continental models 2.gif
  • Cuatro continentes: Algunos sugieren que Europa, √Āfrica y Asia deber√≠an conformar un √ļnico continente llamado Eurafrasia. Este modelo se basa en una definici√≥n estricta de continente como un √°rea de tierra continua, en donde fronteras artificiales como los canales de Suez y Panam√° no ser√≠an verdaderas barreras intercontinentales.
  • Cinco continentes (modelo tradicional): Modelo en que se muestra s√≥lo con los continentes habitados (excluyendo la Ant√°rtida)[2] [3] ‚ÄĒcomo se ve en los 5 anillos del logotipo ol√≠mpico.[5]
  • Cinco continentes: Modelo en que se muestra a la Ant√°rtida como un continente; adem√°s de que Europa y Asia conforman uno solo llamado Eurasia.
  • Seis continentes (modelo geol√≥gico): Guarda una relaci√≥n aproximada con las placas tect√≥nicas continentales (combinando Eurasia). Es el modelo preferido por la comunidad geogr√°fica de los pa√≠ses de la ex-Uni√≥n Sovi√©tica y Jap√≥n.
  • Siete continentes: Modelo convencional que se ense√Īa habitualmente en la mayor√≠a de los pa√≠ses de habla inglesa y en China. El concepto Ocean√≠a se suele reemplazar por el de continente australiano y Centroam√©rica est√° inclu√≠da dentro del continente Norteam√©rica.

Los nombres de Australia o Australasia se utilizan a veces en lugar de Ocean√≠a. Se nombra Ocean√≠a en el ¬ęAtlas de Canad√°¬Ľ,[7] al igual que el modelo ense√Īado en Iberoam√©rica.[12] [13]

Los continentes de los distintos modelos son los siguientes:

√Ārea y poblaci√≥n de los continentes (modelo de seis continentes)
√Ārea Poblaci√≥n Densidad
Continente km¬≤  % 2008 (aprox.)  % hab./km¬≤ Gr√°ficos
Asia 43.810.000 29,5 3.879.000.000 60,0 88,5
Comparación de superficie y población
América 42.330.000 28,5 910.000.000 14,0 21,5
√Āfrica 30.370.000 20,4 922.011.000 14,0 30,4
Ant√°rtida 13.720.000 9,2 1.000 0,00002 0,00007
Europa 10.180.000 6,8 731.000.000 11,0 71,8
Oceanía 7.600.000 5,9 32.000.000 0,5 4,2

Historia del concepto

Las primeras definiciones

El geógrafo griego Estrabón, sosteniendo un globo en el que puede leerse Europa y Asia.

La primera distinci√≥n semejante a los continentes fue hecha por los antiguos navegantes griegos que dieron el nombre de Europa y Asia a las tierras localizadas a ambos lados de la extensi√≥n de agua que formaban el mar Egeo, el estrecho de los Dardanelos, el mar de M√°rmara, el estrecho del B√≥sforo y el mar Negro.[14] Esos nombres se emplearon en principio para designar a las tierras cercanas a la costa, y s√≥lo despu√©s se extendi√≥ su uso al interior del pa√≠s.[15] Los pensadores de la Grecia antigua debatieron a continuaci√≥n si √Āfrica (entonces llamada Libia) deber√≠a ser considerada como una parte de Asia o como una tercera parte independiente del mundo y finalmente se impuso la divisi√≥n de la Tierra en tres partes.[16] Desde la perspectiva griega, el mar Egeo era el centro del mundo, con Asia al este, Europa al oeste y al norte, y √Āfrica al sur.[17]

Los límites entre los continentes no quedaron fijados. Desde el principio, la frontera de Europa con Asia fue tomada partiendo del mar Negro a lo largo del río Rioni (conocido entonces como Phasis) en Georgia. Más tarde, se consideró que la frontera iba desde el mar Negro por el estrecho de Kerch, el mar de Azov y el río Don (llamado entonces Tanais), en Rusia.[18]

El r√≠o Nilo se ha considerado generalmente desde antiguo la frontera entre Asia y √Āfrica. Her√≥doto[19] en el siglo V antes de Cristo, sin embargo ya se opon√≠a a esta situaci√≥n, que emplazaba Egipto a caballo entre dos continentes, y hacia coincidir el l√≠mite entre Asia y √Āfrica, con la frontera occidental de Egipto, dejando Egipto en Asia. Tambi√©n cuestion√≥ la divisi√≥n en tres de lo que era en realidad una sola tierra continua,[20] un debate que contin√ļa casi dos milenios y medio m√°s tarde.

El ejemplo m√°s antiguo conocido de mapa de T en O, mostrando los 3 continentes como los dominios de los hijos de No√©: Sem, Jafet y Cam (el grabado acompa√Īa una edici√≥n de 1472 de la obra Etymologiae de Isidoro de Sevilla)

Erat√≥stenes, en el siglo III antes de Cristo, se√Īal√≥ que algunos ge√≥grafos divid√≠an los continentes siguiendo los r√≠os (el Nilo y el Don), consider√°ndolos por tanto como ¬ęislas¬Ľ, mientras que otros los divid√≠an por istmos, siendo as√≠ que entonces ser√≠an ¬ępen√≠nsulas¬Ľ. Estos ge√≥grafos fijaban la frontera entre Europa y Asia en el istmo entre el mar Negro y el mar Caspio y la frontera entre Asia y √Āfrica, en el istmo entre el mar Rojo y la desembocadura del lago Bardawil en el mar Mediterr√°neo.[21]

En la √©poca romana y en la Edad Media, algunos escritores tomaron el istmo de Suez como el l√≠mite entre Asia y √Āfrica, pero la mayor√≠a de los autores siguieron considerando que el r√≠o Nilo, o la frontera occidental de Egipto, eran el l√≠mite entre continentes. En la Edad Media, el mundo se representaba en un mapa de T en O, con la T aludiendo a las aguas de la divisi√≥n de los tres continentes.

La llegada de los europeos a América

Crist√≥bal Col√≥n atraves√≥ el oc√©ano Atl√°ntico hasta llegar a las Antillas en 1492, allanando el camino para la exploraci√≥n y colonizaci√≥n europea de Am√©rica. A pesar de sus cuatro viajes hacia el oeste, Col√≥n nunca lleg√≥ a saber que hab√≠a arribado a un continente nuevo y pensaba que hab√≠a alcanzado las costas de Asia. En 1501,Am√©rico Vespucio era el piloto de una expedici√≥n que naveg√≥ a lo largo de la costa de Brasil. Los miembros de la expedici√≥n recorrieron un largo camino en direcci√≥n sur a lo largo de la costa de Am√©rica del Sur, lo que confirm√≥ que la tierra que bordeaban ten√≠a proporciones continentales.[22] [23] De regreso a Europa, Vespucio public√≥ un relato de su viaje titulado Mundus Novus en 1502 o 1503,[24] pero parece que ha habido adiciones o modificaciones por otro escritor.[25] Cualquiera que sea el autor de esas palabras que se pueden leer en Mundus Novus, ¬ęHe descubierto un continente en aquellas regiones meridionales que est√° habitado por m√°s numerosos pueblos y animales que nuestra Europa, o Asia o √Āfrica¬Ľ[26] es la primera identificaci√≥n expl√≠cita de las Am√©ricas, como un continente distinto de los otros tres.

El planisferio de Waldseem√ľller de 1507, publicado por Martin Waldseem√ľller, fue el primer mapa mundial que incluy√≥ la anotaci√≥n Am√©rica.

Desde que Vespucio anunciara el hallazgo del nuevo continente, √©ste hab√≠a recibido varios nombres, cuya aplicaci√≥n y aceptaci√≥n era generalmente regional. As√≠, los castellanos lo llamaban ¬ęIndias¬Ľ o ¬ęLa gran Tierra del Sur¬Ľ; los portugueses, ¬ęVera Cruz¬Ľ o ¬ęTierra de Santa Cruz¬Ľ. Algunos cart√≥grafos empleaban ¬ęTierra del Brasil¬Ľ (que sin embargo alud√≠a a una isla imaginaria), ¬ęTierra de Loros¬Ľ, ¬ęNueva India¬Ľ, o simplemente ¬ęNuevo Mundo¬Ľ.[27] Despu√©s de unos a√Īos, el nombre de Nuevo Mundo comienza a aparecer como un nombre para Am√©rica del Sur en los mapas y cartas, como en la Oliveriana (Pesaro) que data de 1508-1509. Los mapas de la √©poca, como los planisferios de Cantino y Caverio, muestran claramente Am√©rica del Norte conectada con Asia y Am√©rica del Sur como una tierra inexplorada, de la que s√≥lo se dibuja la costa norte y este de Brasil, o bien, como en el Planisferio de Sylvanus en forma de una gran isla independiente.[25] [28]

En 1507, Martin Waldseem√ľller public√≥ un mapa del mundo, Cosmographia Universalis', que fue el primero en mostrar que Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur estaban separadas de Asia y rodeadas de agua. Una peque√Īa nota sobre la carta principal, dice, por primera vez, que las Am√©ricas est√°n al este de Asia y est√°n separadas de Asia por un oc√©ano, nota colocada para evitar confusi√≥n ya que las Am√©ricas est√°n colocadas en el extremo izquierdo del mapa y Asia en el extremo derecho. En el libro de acompa√Īamiento, Cosmographiae Introductio, Waldseem√ľller anot√≥ que la tierra se divid√≠a en cuatro partes, Europa, Asia, √Āfrica y la cuarta parte que form√≥ a partir del nombre de Am√©rico Vespucio.[29] En el mapa, la palabra ¬ęAm√©rica¬Ľ se coloc√≥ en una parte de Am√©rica del Sur.

La voz ten√≠a tal eufon√≠a y guardaba tanta consonancia con las palabras ¬ęAsia¬Ľ y ¬ę√Āfrica¬Ľ que inmediatamente se afinc√≥ en las lenguas noreuropeas.[30] Sin embargo tard√≥ en ser adoptado en la pen√≠nsula ib√©rica y sus colonias, donde el nombre mayoritariamente usado sigui√≥ siendo por bastante tiempo el de ¬ęIndias occidentales¬Ľ.[31]

La palabra continente

A partir del siglo XVI, es cuando emerge el sustantivo ingl√©s continent. Es un derivado de la expresi√≥n continent land, que significa tierra continua,[32] una traducci√≥n del lat√≠n terra continens.[33] El nombre era utilizado para designar a ¬ęune partie de terre connect√©e ou continue¬Ľ [una parte de tierra conectados o continua].[32] No s√≥lo se aplicaba a √°reas muy grandes de tierra, sino que en el siglo XVII se empleaba tambi√©n para los continentes de Kent, de Irlanda y del Pa√≠s de Gales y en 1745 para Sumatra.[32] La palabra continente fue usada en la traducci√≥n de textos griegos y latinos a prop√≥sito de las tres ¬ępartes¬Ľ del mundo, aunque no hab√≠a ninguna palabra en la lengua original que tuviese exactamente el mismo sentido que continente tal como era usada.[34]

Si bien la palabra continente fue utilizada para √°reas relativamente peque√Īas de tierra continua, los ge√≥grafos plantearon de nuevo la cuesti√≥n de Her√≥doto sobre por qu√© una gran superficie de tierra deb√≠a de dividirse en dos continentes. A mediados del siglo XVII, el cura e historiador ingl√©s Peter Heylin (1599 ‚Äď 1662) escribi√≥ en su Cosmographie que ¬ęA Continent is a great quantity of Land, not separated by any Sea from the rest of the World, as the whole Continent of Europe, Asia, Africa¬Ľ [Un continente es una gran cantidad de tierra, no separada por ning√ļn mar del resto del mundo, como el conjunto del continente de Europa, Asia y √Āfrica]. En 1727, el enciclopedista ingl√©s Ephraim Chambers (c.1680 - 1740)) escribi√≥ en su Cyclop√¶dia: ¬ęThe world is ordinarily divided into two grand continents: the old and the new¬Ľ. [El mundo se divide en general en dos grandes continentes: el viejo y el nuevo]. Y, en su Atlas de 1752, Emanuel Bowen defini√≥ un continente como ¬ęa large space of dry land comprehending many countries all joined together, without any separation by water. Thus Europe, Asia, and Africa is one great continent, as America is another¬Ľ [una gran extensi√≥n de tierra seca que comprende muchos pa√≠ses todos unidos, sin ninguna separaci√≥n por agua. As√≠ como Europa, Asia y √Āfrica son un gran continente, Am√©rica es otro].[35] Sin embargo, la vieja idea de Europa, Asia y √Āfrica en tanto ¬ępartes¬Ľ del mundo persistieron en √ļltima instancia y ahora son considerados como continentes.

M√°s all√° de los cuatro continentes

Desde finales del siglo XVIII algunos ge√≥grafos comenzaron a considerar que Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur eran dos partes del mundo, lo que hacia un total de cinco partes. Sin embargo, la divisi√≥n en cuatro fue en general la prevalente en el siglo XIX.[36] Los europeos descubrieron Australia en 1606, pero durante alg√ļn tiempo, fue visto como una parte de Asia. A finales del siglo XVIII algunos ge√≥grafos lo consideraron un continente en s√≠ mismo, por lo que paso a ser el sexto (o quinto para aquellos para quienes Am√©rica segu√≠a siendo un continente √ļnico).[36] En 1813, Samuel Butler (1774-1839) escribi√≥ en relaci√≥n a Australia que ¬ęNew Holland, an immense island, which some geographers dignify with the appellation of another continent¬Ľ [Nueva Holanda, una isla inmensa, que algunos ge√≥grafos dignifican con la apelaci√≥n de otro continente] y el Oxford English Dictionary es igualmente equ√≠voco algunas d√©cadas m√°s tarde.[37]

La Ant√°rtida fue oficialmente descubierta hacia 1820 (aunque ahora se sabe que ya fue conocida desde 1599 o 1603) y descrita ya en 1838 como un continente por Charles Wilkes (1798 ‚Äď1877) de la United States Exploring Expedition (expedici√≥n Wilkes) (1838-42). Fue el √ļltimo continente en ser identificado, aunque la existencia de un gran territorio Ant√°rtico hab√≠a sido considerada desde hacia milenios. En la Antig√ľedad los pensadores griegos dedujeron que si la Tierra era esf√©rica, por simetr√≠a, deb√≠a tener una contrapartida continental a la masa continental del hemisferio norte en el hemisferio sur en las latitudes polares, de este modo el cosm√≥grafo Claudio Ptolomeo confeccion√≥ un c√©lebre planisferio en el cual aparec√≠a un inmenso territorio que en lat√≠n fue llamado Terra Australis Incognita [Tierra Austral Desconocida], aunque la extensi√≥n del supuesto continente inclu√≠a zonas que corresponden no solo a la Ant√°rtida propiamente dicha sino tambi√©n a Australia, Nueva Zelanda y grandes extensiones oce√°nicas. En 1520 Magallanes al descubrir el estrecho que lleva hoy su nombre, estrecho de Magallanes, crey√≥ que la isla de Tierra del Fuego era un sector de esa Terra Australis Incognita. La exploraci√≥n de Francisco de Hoces descubri√≥ el gran pasaje mar√≠timo que separa Am√©rica de la Ant√°rtida y posteriormente el nombre de Terra Australis Incognita qued√≥ reservado para Australia. En 1849, un atlas inform√≥ ya que la Ant√°rtida era un continente, pero pocos m√°s lo hicieron hasta despu√©s de la Segunda Guerra Mundial.[38]

En el siglo XIX, el mayanista Augustus Le Plongeon (1825-1908) propuso la hip√≥tesis de un nuevo continente, llamado Mu, que habr√≠a existido y desaparecido en el oc√©ano Pac√≠fico. Se basaba en la traducci√≥n ‚ÄĒm√°s tarde contestada‚ÄĒ del Codex tro-cortesianus realizada por Brasseur de Bourbourg.[39] En un momento en que la geolog√≠a estaba menos avanzada que ahora, se propuso la existencia de muchos continentes hipot√©ticos. Este fue el caso de Lemuria, un continente considerado para explicar la desaparici√≥n de algunas especies de mam√≠feros,[40] y tambi√©n la Atl√°ntida, mencionada por primera vez en el siglo IV antes de Cristo, aunque este hipot√©tico continente hundido sigue siendo a√ļn hoy fruto de especulaciones.[41]

Desde mediados del siglo XIX los atlas de los Estados Unidos tratan a menudo Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur como dos continentes, lo que es coherente con el entendimiento de la geolog√≠a y la tect√≥nica de placas. Pero no es raro que los atlas americanos los traten como un √ļnico continente, por lo menos hasta la Segunda Guerra Mundial.[42] Es esta √ļltima visi√≥n la que todav√≠a prevalece hoy en d√≠a en Europa.

La bandera olímpica con los cinco anillos que representan los continentes habitados

La bandera ol√≠mpica, dise√Īada en 1913, tiene cinco anillos que representan los cinco continentes habitados, considerando Am√©rica como uno solo y sin considerar a la Ant√°rtida.[43] Sin embargo, en los √ļltimos a√Īos ha habido un impulso para que Europa y Asia, que tradicionalmente se consideraron como dos continentes, sean ahora un √ļnico continente, llamado Eurasia, para hacerlo compatible con los conocimientos derivados de la geolog√≠a y la tect√≥nica de placas. En este modelo, el mundo estar√≠a dividido en seis continentes (en el caso de que Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur se considerasen continentes separados).

Definiciones y aplicaciones

No existe una definici√≥n √ļnica de continente y por ello en distintos √°mbitos culturales y cient√≠ficos hay listas diferentes de continentes. En general, un continente debe de ser una gran √°rea conformada por tierras con importantes l√≠mites geol√≥gicos. El criterio de origen para la designaci√≥n de un continente, el criterio geogr√°fico, es ignorado muchas veces en favor de otros criterios m√°s arbitrarios, de √≠ndole hist√≥rica y cultural. Aunque algunos consideran que s√≥lo hay cuatro o cinco continentes, modernamente se suele considerar que hay seis o siete.

Convencionalmente, se entiende que los ¬ęcontinentes son masas de tierra grandes, continuas y discretas, a ser posible separadas por extensiones de agua¬Ľ.[44] Muchos de los siete continentes com√ļnmente reconocidos por convenci√≥n no son masas de tierra discretas separadas por agua (realmente s√≥lo la Ant√°rtida y Ocean√≠a est√°n verdaderamente separados de los otros continentes por agua). Del mismo modo, el criterio ideal que cada uno sea una masa de tierra continua con frecuencia es ignorado por la inclusi√≥n de la plataforma continental y las islas oce√°nicas. Las principales masas de la Tierra est√°n ba√Īadas por un √ļnico y continuo oc√©ano mundial, que est√° dividido en los principales componentes oce√°nicos por los continentes y otros criterios geogr√°ficos diferentes.[45] [46]

Extensión de los continentes

El sentido m√°s estricto de continente como un √°rea de tierra continua,[47] con su costa y cualquier frontera terrestre que forme el borde del continente. En este sentido, la referencia a ¬ęEuropa continental¬Ľ se utiliza para referirse a la parte continental de Europa con exclusi√≥n de las islas como Gran Breta√Īa, Irlanda e Islandia, y el ¬ęcontinente australiano¬Ľ puede referirse a la parte continental de Australia, con excepci√≥n de Tasmania. Del mismo modo, ¬ęEstados Unidos continental¬Ľ se refiere a los 48 estados contiguos de Estados Unidos del centro de Am√©rica del Norte y puede incluir a veces Alaska, en el noroeste del continente (separadas ambos por Canad√°), pero excluyendo Haw√°i localizada en medio del oc√©ano Pac√≠fico.

Desde el punto de vista de la geolog√≠a o la geograf√≠a f√≠sica, un continente puede extenderse m√°s all√° de los confines de la tierra seca continua a fin de incluir las aguas poco profundas, las √°reas adyacentes sumergidas (la plataforma continental)[48] y las islas de la plataforma (islas continentales), ya que son parte estructural del continente.[49] Desde esta perspectiva el borde de la plataforma continental es el verdadero l√≠mite del continente, ya que las costas var√≠an con los cambios del nivel del mar.[50] En este sentido, Madagascar es parte de √Āfrica, las islas de Gran Breta√Īa e Irlanda son parte de Europa, y Australia y la isla de Nueva Guinea, juntos forman un continente (Australia-Nueva Guinea).

Como construcción cultural, el concepto de un continente puede ir más allá de la plataforma continental a fin de incluir las islas oceánicas y otros fragmentos continentales. De esta manera, Islandia se considera parte de Europa. Extrapolando el concepto al extremo, algunos geógrafos consideran Australia, Nueva Zelanda y todas las islas de Oceanía (algunas veces Australasia) como equivalente a un continente, consiguiendo así que toda la superficie de la Tierra se divida en continentes o cuasi-continentes.[51]

Límites de los continentes

El Istmo de Panamá, la frontera entre América del Norte y América del Sur.
Artículo principal: Límites de los continentes

Dado que la definición de continente es a menudo arbitraria, las separaciones entre ellos no siempre están claramente definidas.

El estrecho de Gibraltar de forma convencional marca la frontera entre √Āfrica y Europa.[52] La separaci√≥n entre Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur es el istmo de Panam√°.

El l√≠mite entre Asia y √Āfrica es en general fijado en el istmo de Suez, lo que excluye la pen√≠nsula del Sina√≠ de √Āfrica.[53] Egipto se encuentra a caballo entre dos continentes, aunque algunos ge√≥grafos proponen desplazar el l√≠mite entre ambos continentes a la frontera israelo-egipcia.

Por comodidad, la frontera entre Asia y América se ha fijado en la frontera ruso-estadounidense, a lo largo del estrecho de Bering. Las islas del Comandante son asiáticas, mientras que el resto de las islas Aleutianas son americanas.

Un ejemplo de los l√≠mites arbitrarios de la moderna Europa, en que pa√≠ses geogr√°ficamente no europeos son considerados europeos por su historia y cultura.      Europa      Territorio asi√°tico de pa√≠ses transcontinentales      Geogr√°ficamente no europeos, pero considerados en Europa por su historia y cultura

La separación entre Oceanía y Asia es todavía hoy objeto de controversias. En 1831, el geógrafo y explorador Jules Dumont d'Urville a través de criterios geográficos dividió Oceanía en cuatro regiones: Polinesia, Micronesia, Melanesia e Insulindia (entonces llamada Malaya), de esta forma el límite entre Asia y Oceanía transcurre a través de los estrechos de Malaca y Luzón [54] . La debilidad de los argumentos que sustentan este límite llevó a algunos geógrafos a repensar esa frontera. En 1860 el geógrafo Alfred Wallace propuso un nuevo límite basado en criterios biogeográficos que transcurre entre los estrechos de Macasar y Lombok conocido como la línea de Wallace. Algunos piensan que sería más apropiado utilizar la línea de Wallace como el verdadero límite entre los dos continentes. [55] . Posteriormente otros investigadores han propuestos nuevos límites como es el caso de Richard Lydekker en 1895 y Max Weber en 1907.

La frontera más controvertida es, sin duda, entre Asia y Europa,[56] [57] [58] ya que las fronteras de Europa han ido desplazándose durante siglos y no están claramente definidas. En el siglo XVIII, el zar Pedro el Grande quiso convertir a Rusia en una potencia europea. El geógrafo Vassili Tatichtchev propuso en 1703 que los montes Urales, el río Ural y el Cáucaso constituyesen la frontera entre Europa y Asia en lugar del río Don, que situaba en esa época a Rusia en Asia.

Con la reciente ampliación de la Unión Europea hasta territorios situados en las puertas de Asia, tanto en los Balcanes como en la antigua Europa del Este, se plantea de nuevo el problema de la ubicación exacta de la frontera entre Europa y Asia. Algunos geógrafos, por conveniencia, extenderían el límite más allá del Cáucaso a fin de incluir en Europa a países como Armenia y Georgia. Otros, en cambio, fijarían el límite en la depresión de Kuma-Manych situada al norte del Cáucaso para incluir a los pueblos turcos del Cáucaso en Asia.[59]

La condición de islas

Las distintas partes del mundo se consideran como continentes en un sentido amplio. Por un lado, toda isla debe pertenecer a alguna parte del mundo ya que el conjunto de todas las partes del mundo debe contener todas las tierras emergidas, pero las islas no son parte de los continentes (en el sentido com√ļn o sentido cient√≠fico) ya que su territorio no es continuo con el resto del continente.[60] [10] Sin embargo, en general se consideran como pertenecientes al continente del que est√©n m√°s pr√≥ximas. Por ejemplo, las islas Canarias, aunque espa√Īolas, est√°n vinculadas a √Āfrica; las islas Baleares forman parte de Europa y casi todas las islas del Pac√≠fico pertenecen a Ocean√≠a. Igual pasa con la isla de Reuni√≥n e isla Mauricio, que, a pesar de la distancia que las separa de √Āfrica, son consideradas como islas africanas.

Otras divisiones

La isla de Madagascar, al sureste de √Āfrica, es a veces considerada como un ¬ęmicrocontinente¬Ľ.[61]

Algunas partes de los continentes son reconocidos como subcontinentes, en especial aquellas situadas en las diferentes placas tectónicas que dividen los continentes. Los más notables son el subcontinente indio y la península arábiga. Groenlandia, sobre la placa norteamericana, también se considera como un subcontinente. Cuando América se considera un solo continente, a su vez se entiende dividida en dos subcontinentes (América del Norte y América del Sur),[62] [63] [64] o en las diversas regiones.[65]

Algunas √°reas de la corteza continental est√°n en gran parte cubiertas por el mar, pero se pueden considerar continentes sumergidos. Este es el caso de Zealandia, emergiendo del mar en Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, o incluso la casi completamente sumergida meseta Kerguelen, en el sur del oc√©ano √ćndico.

Algunas islas se encuentran en las secciones de la corteza continental que se han fracturado y se alejan a la deriva de uno de los grandes continentes. Aunque no son considerados como continentes debido a su tama√Īo relativamente peque√Īo, pueden ser considerados microcontinentes. Madagascar, el ejemplo m√°s extendido, es generalmente considerado parte de √Āfrica, pero ya ha sido descrito como "el octavo continente".[66]

Geología

Características

Artículo principal: Plataforma continental

Los ge√≥logos utilizan el t√©rmino ¬ęcontinente¬Ľ de manera distinta a los ge√≥grafos. M√°s que simplemente identificar grandes masas de tierra s√≥lida, los ge√≥logos usan un criterio distinto para identificarlos. Para los ge√≥logos, en la superficie de la Tierra existen, de forma simplificada, dos elementos estructurales distintos: la corteza continental, compuesta principalmente por granito y rocas asociadas, y la corteza oce√°nica, formada por basalto y gabro. Adem√°s, el l√≠mite entre el dominio continental y el dominio oce√°nico se encuentra por debajo de la superficie del mar: es entonces cuesti√≥n de la ¬ęplataforma continental¬Ľ que a veces se extiende varios kil√≥metros m√°s all√° de la l√≠nea de costa. Durante la √ļltima edad de hielo (en la √©poca de la glaciaci√≥n de W√ľrm, hace unos 20 000 a√Īos), en Europa Occidental, la plataforma continental se extend√≠a a varias decenas de kil√≥metros al oeste de la costa actual.

Deriva continental

Artículo principal: Tectónica de placas
La deriva de los continentes, a partir de Pangea.

A comienzos del siglo XX, Alfred Wegener se dio cuenta de que por la disposici√≥n de los continentes, la costa este de Am√©rica del Sur parec√≠a encajar exactamente en la costa occidental de √Āfrica. Otros antes que √©l ya lo hab√≠an advertido, pero fue el primero en sugerir a continuaci√≥n, a partir de esta observaci√≥n, la teor√≠a de la deriva continental: un supercontinente, llamado Pangea, se habr√≠a fragmentado a principios de la era secundaria y, desde entonces, las masas continentales de esta fragmentaci√≥n derivar√≠an sobre la superficie de la Tierra.

Durante el siglo XX los ge√≥logos aceptaron que los continentes se mov√≠an sobre la superficie de la Tierra, en una escala del tiempo geol√≥gica. Este proceso se conoce como ¬ęderiva de los continentes¬Ľ y se explica por la tect√≥nica de placas. La superficie de la Tierra est√° formado por siete placas tect√≥nicas mayores (y muchos m√°s de menor importancia). Estas son las que derivan, separadas y reunidas para formar con el tiempo los continentes que conocemos hoy en d√≠a.[67]

En consecuencia, existieron otros continentes en el pasado geol√≥gico, los paleocontinentes. Se ha podido determinar que ha habido per√≠odos en la historia de la Tierra en que √ļnicamente hab√≠a un gran continente en su superficie. El m√°s reciente fue Pangea, hace 180 millones a√Īos. El pr√≥ximo ¬ęcontinente √ļnico¬Ľ deber√° de aparecer en unos 250 millones de a√Īos, resultado de la combinaci√≥n de √Āfrica, Eurasia y Am√©rica, que ser√≠a la Pangea √öltima.[68]

Continentes geológicos

Las placas tectónicas de la Tierra, subyacentes bajo los continentes y los océanos.

Los ge√≥logos consideran que un continente se define por la corteza continental: una plataforma de rocas metam√≥rficas y rocas √≠gneas, en gran medida de composici√≥n gran√≠tica. Algunos ge√≥logos restringen el t√©rmino continente a las porciones de la corteza construidas en torno al estable Escudo Prec√°mbrico, por lo general desde 1 500 hasta 3 800 millones a√Īos de edad, llamado crat√≥n. El crat√≥n en s√≠ mismo es un complejo de acreci√≥n de los antiguos cinturones m√≥viles (cinturones de monta√Īa) de los ciclos anteriores de subducci√≥n, colisi√≥n continental y ruptura de las placas tect√≥nicas. Un engrosamiento saliente hacia el exterior de rocas sedimentarias m√°s j√≥venes y m√≠nimamente deformadas cubre gran parte del crat√≥n. Los m√°rgenes de los continentes geol√≥gicos se caracterizan por la actividad actual o relativamente reciente de los cinturones m√≥viles y por profundos sedimentos marinos o deltaicos. M√°s all√° del margen, puede haber o bien una plataforma continental que cae sobre la cuenca oce√°nica bas√°ltica o el margen de otro continente, dependiendo de la actual placa tect√≥nica del continente. Una frontera continental no tiene porque ser un cuerpo de agua. En el tiempo geol√≥gico, los continentes quedan peri√≥dicamente sumergidos bajo grandes mares epicontinentales, y las colisiones continentales dan como resultado en un continente nuevo conectado a otro continente. La era geol√≥gica actual es relativamente an√≥mala ya que gran parte de las zonas continentales son "altas y secas" (high and dry) en comparaci√≥n con gran parte de la historia geol√≥gica.

Algunos sostienen que los continentes son "balsas" de corteza acrecionales, que, a diferencia de la corteza bas√°ltica m√°s densa de las cuencas oce√°nicas, no est√°n sujetas a la destrucci√≥n a trav√©s del proceso de subducci√≥n de la placa tect√≥nica. Esto explicar√≠a la gran antig√ľedad de las rocas comprendidas en los cratones continentales. Seg√ļn esta definici√≥n, Europa Oriental, India y otras regiones podr√≠an ser considerados como masas continentales distintas del resto de Eurasia, porque tienen √°reas de escudo antiguas separadas (es decir, crat√≥n de Europa del Este y crat√≥n de la India). Cinturones m√≥viles m√°s j√≥venes (como los montes Urales y los Himalayas) marcan los l√≠mites entre estas regiones y el resto de Eurasia.

Hay muchos microcontinentes que se han construido de la corteza continental, pero que no contienen un crat√≥n. Algunos de ellos son fragmentos de Gondwana y otros antiguos continentes crat√≥nicos: Zealandia, que incluye a Nueva Zelanda y Nueva Caledonia; Madagascar; la norte meseta de Mascare√Īas, que incluye las islas Seychelles; etc. Otras islas, como varias del mar Caribe, se componen principalmente de roca gran√≠tica, pero todos los continentes tienen la corteza tanto de granito como basalto, y no hay un l√≠mite claro de que islas podr√≠an ser consideradas microcontinentes seg√ļn esa definici√≥n. La meseta Kerguelen, por ejemplo, es en gran medida volc√°nica, pero se asocia con la ruptura de Gondwana y se considera un microcontinente,[69] [70] mientras que las volc√°nicas Islandia y Haw√°i no lo son. Las islas Brit√°nicas, Sri Lanka, Borneo y Terranova son los m√°rgenes del continente laurasiano que s√≥lo est√°n separadas por mares interiores que han inundado sus m√°rgenes.

La tect√≥nica de placas ofrece otra forma de definir los continentes. Hoy en d√≠a, Europa y la mayor parte de Asia comprenden la unificada placa Euroasi√°tica, que es aproximadamente coincidente con el continente euroasi√°tico geogr√°fico, con exclusi√≥n de la India, Arabia, Rusia y Extremo Oriente. India contiene un escudo central, y el geol√≥gicamente reciente cintur√≥n m√≥vil de los Himalayas forma su margen norte. Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur son continentes distintos y el istmo de conexi√≥n es en gran medida el resultado de la actividad volc√°nica de la relativamente reciente subducci√≥n tect√≥nica. Las rocas continentales de Am√©rica del Norte se extienden hasta Groenlandia (una parte del Escudo Canadiense), y en t√©rminos de l√≠mites de placas, la placa Norteamericana incluye la parte m√°s oriental de la masa continental de Asia. Los ge√≥logos no utilizan estos datos para sugerir que el Asia oriental sea parte del continente de Am√©rica del Norte (aunque el l√≠mite de la placa se extiende hasta all√≠) y utilizan tambi√©n la palabra continente generalmente en su sentido geogr√°fico y en las nuevas definiciones (¬ęrocas continentales¬Ľ, ¬ęl√≠mites de placas¬Ľ) se utilizan seg√ļn el caso.

Véase también

Referencias

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Bibliografía

Enlaces externos


Wikimedia foundation. 2010.

Sinónimos:

Antónimos:

Mira otros diccionarios:

  • continente ‚ÄĒ sustantivo masculino 1. √Ārea: geograf√≠a, geograf√≠a, geograf√≠a Cada una de las seis grandes extensiones de tierra separadas por oc√©anos: Europa, Asia, √Āfrica, Am√©rica, Ocean√≠a y la Ant√°rtida. antiguo continente Europa, √Āfrica y Asia. continente… ‚Ķ   Diccionario Salamanca de la Lengua Espa√Īola

  • continente (1) ‚ÄĒ {{hw}}{{continente (1)}{{/hw}}s. m. 1 Grande estensione di terraferma. 2 (gener.) Terraferma. ETIMOLOGIA: dal lat. (terra) continens ‚Äė(terra) unita, non interrotta‚Äô, part. pres. di continere ‚Äėcontenere, trattenere‚Äô. continente (2)… ‚Ķ   Enciclopedia di italiano

  • continente ‚ÄĒ (Del ant. part. act. de contener; lat. contń≠nens, entis). 1. adj. Que contiene. 2. Dicho de una persona: Que posee y practica la virtud de la continencia. 3. m. Cosa que contiene en s√≠ a otra. 4. Aire del semblante y actitud y compostura del… ‚Ķ   Diccionario de la lengua espa√Īola

  • continente ‚ÄĒ que contiene. Que practica la continencia Diccionario ilustrado de T√©rminos M√©dicos.. Alvaro Galiano. 2010 ‚Ķ   Diccionario m√©dico

  • continente ‚ÄĒ s. m. 1.¬†Grande extens√£o de terra cont√≠nua. 2.¬†Parte continental de uma na√ß√£o. ‚Ȇ ILHA 3.¬†Vaso, inv√≥lucro, recipiente. = CONTENTOR ‚ÄĘ adj. 2 g. 4.¬†Que observa contin√™ncia. = CONTIDO, MODERADO, S√ďBRIO 5.¬†Que encerra, que cont√©m. = CONTENTOR ‚Ķ   Dicion√°rio da L√≠ngua Portuguesa

  • Continente ‚ÄĒ (Del fr. ant. contenant.) ‚Ėļ adjetivo 1 Que se comporta con continencia o moderaci√≥n. SIN√ďNIMO comedido moderado sobrio ‚Ėļ adjetivo/ sustantivo masculino 2 Se aplica a la cosa que puede contener en s√≠ a otra: ‚Ė† una vasija es un recipiente… ‚Ķ   Enciclopedia Universal

  • continente ‚ÄĒ 1con¬∑ti¬∑n√®n¬∑te s.m. FO 1a. grande estensione di terra emersa della crosta terrestre: la genesi dei continenti 1b. la terraferma in contrapposizione alle isole vicine: andare a vivere, trasferirsi nel continente 2. CO l insieme degli aspetti che… ‚Ķ   Dizionario italiano

  • Continente ‚ÄĒ Logo de Continente Cr√©ation 1972 Dates cl√©s 2010 : C√©l√©bration des ses 25 ans (Portugal) ‚Ķ   Wikip√©dia en Fran√ßais

  • Continente ‚ÄĒ [cite web | url=http://www.ebizq.net/news/3274.html | title=Portugal s Biggest Retailer Selects SeeBeyond | publisher=ebiz | accessdate=2007 02 20] Modelo Continente started in 1985 by the merger of two large retailers, Modelo and Continente.… ‚Ķ   Wikipedia

  • continente ‚ÄĒ contine/nte (1) s. m. (gener.) terraferma FRASEOLOGIA continente antico, Asia, Africa, Europa ‚Ė° continente nuovo, America ‚Ė° continente nuovissimo, Australia ‚Ė° continente nero, Africa. contine/nte (2) agg ‚Ķ   Sinonimi e Contrari. Terza edizione


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