Aceite de palma

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Aceite de palma
Fruto de la palma Elaeis con la que se elabora el aceite.

El aceite de palma es un aceite de origen vegetal que se obtiene del mesocarpio de la fruta de la palma Elaeis guineensis. Es el tipo de aceite con más volumen de producción, sólo superado por el aceite de soja.[1] El fruto de la palma es ligeramente rojo, al igual que el aceite embotellado sin refinar. El aceite crudo de palma es una rica fuente de vitamina A y de vitamina E.

La palma es originaria de √Āfrica occidental, de ella ya se obten√≠a aceite hace 5.000 a√Īos, especialmente en la Guinea Occidental de donde pas√≥ a Am√©rica, introducida despu√©s de los viajes de Col√≥n, y en √©pocas m√°s recientes fue introducida a Asia desde Am√©rica. El cultivo en Malasia es de gran importancia econ√≥mica, provee la mayor cantidad de aceite de palma y sus derivados a nivel mundial. En Am√©rica, los mayores productores son Colombia y Ecuador.

Contenido

Usos

Culinarios

Los usos son en su gran mayor√≠a culinarios, bien directamente empleado como aceite de fre√≠r o ali√Īar, bien como producto a√Īadido otros alimentos como los helados, las margarinas, se puede elaborar derivados equivalentes de aceite de cacao, jabones, etc.

Industriales

Se usa como materia prima en la producción de biodiésel. También es usado en producción de piensos para la alimentación animal, sobre todo de terneros, por su alto aporte energético por ración. En la industria cosmética es utilizado para la elaboración de jabones.

Composición

El aceite de palma es saturado hasta en un 50%, su composición en promedio es:

Debido a su alta proporción de grasas saturadas, se le atribuyen propiedades negativas para la salud humana ya que su consumo prolongado y abundante puede subir la proporción de colesterol LDL en sangre.[2]

Industria del aceite de palma

El aceite de palma se extrae de la porción pulposa de la fruta mediante varias operaciones. Se afloja la fruta de los racimos utilizando esterilización a vapor. Luego los separadores dividen las hojas y los racimos vacíos de la fruta. Después, se transporta la fruta a los digestores, donde se la calienta para convertirla en pulpa. El aceite libre se drena de la pulpa digerida y luego ésta se exprime y se centrifuga para extraer el aceite crudo restante. Es necesario filtrar y clarificar el líquido para obtener el aceite purificado. Los residuos de la extracción, con las nueces rotas y las cáscaras. Entonces es necesario secar las semillas de la palma y colocarlas en las bolsas para su almacenamiento y extracción posterior, algo que, generalmente, se realiza en otro lugar.

El procesamiento del aceite de palma produce grandes cantidades de desperdicios sólidos, en la forma de hojas, racimos vacíos, fibras, cáscaras y residuos de la extracción. Los racimos contienen muchos alimentos recuperables, y pueden causar molestias y problemas, al tratar de desecharlos. Normalmente, las fibras, cáscaras y otros residuos sólidos se queman como combustible, para producir vapor. La quema incontrolada de los desechos sólidos, y el escape del aire utilizado para separar las cáscaras de las pepas, causan contaminación atmosférica.

Los desperdicios líquidos se producen, principalmente, en los esterilizadores, y en el clarificador del aceite. Las causas principales de contaminación son las siguientes:

  • La demanda de ox√≠geno bioqu√≠mico y qu√≠mico,
  • Los s√≥lidos en suspensi√≥n,
  • El aceite y la grasa
  • El nitr√≥geno y
  • Ceniza org√°nica.

Sin embargo se esta desarrollando por diferentes partes del mundo sistemas de tratamiento ecológicos de los desechos de la industria. Empresas como Biotec (www.bio-tec.net) o INAL (www.inal.com.co) se concentran en el tratamiento mediante biodigestión de los desechos. Esta actividad tiene muchas ventajas:

  • tratamiento de calidad de los desechos
  • generaci√≥n de biogas, una energ√≠a alternativa, permitiendo reducir la cantidad de gases a efecto invernadero
  • generaci√≥n de un fertilizante de muy buena calidad, lo cual permite reducir indirectamente las producciones de grandes firmas fitosanitarias
  • mejora del rendimiento econ√≥mico de las plantas, ya que producen la energ√≠a necesaria para su funcionamiento y la energ√≠a sobrante puede venderse a la red el√©ctrica nacional.

Problemas ambientales

En la actualidad, el cultivo de la palma de aceite está asociado a graves problemas sociales y ambientales, que no son causados por el árbol en sí mismo, sino por el modo en el que está siendo implantado. En este sentido, el boom del aceite de palma a gran escala a nivel mundial tiene serias repercusiones sobre los bosques tropicales, sus habitantes y su biodiversidad. Efectos tales como: la tala de bosques, envenenamiento de suelos, agua y aire por medio de venenos agrícolas, así como conflictos de tierra y empobrecimiento de las poblaciones afectadas son algunas de las consecuencias. Las plantaciones de palma también afectan a la tierra provocando una sequía excesiva.

Entre otros usos, el aceite de palma, al igual la ca√Īa de az√ļcar o la soja, sirve para la producci√≥n de biocombustible,. Por ello, muchas empresas est√°n extendiendo sus plantaciones de palma, afectando a comunidades locales que denuncian invasi√≥n de sus tierras, da√Īos al medio ambiente y violaciones de los derechos humanos que incluyen asesinatos, desapariciones, torturas y desplazamiento forzado. Adem√°s debido a la destrucci√≥n del h√°bitat en la isla de Borneo para ganar terrenos de cultivo para la palma, se estima que los orangutanes se extinguir√°n en menos de diez a√Īos.

Las plantaciones de palma aceitera se est√°n implantando principalmente en las regiones tropicales. En las √ļltimas d√©cadas se produjeron gigantescos incendios forestales en Indonesia, causados por grandes empresas palmicultoras, que prefirieron quemar extensas √°reas antes que utilizar tierras ya destinadas a la agricultura. Las plantaciones de palma aceitera se expanden a expensas de las selvas y territorios de poblaciones ind√≠genas y otras comunidades tradicionales de Colombia, Ecuador y otros pa√≠ses, crecientemente orientados a la producci√≥n de biodi√©sel.

Véase también

Referencias

  1. ‚ÜĎ United States Department of Agriculture, Agricultural Statistics 2004. Table 3-51.
  2. ‚ÜĎ El aceite de palma no es un suced√°neo saludable de los √°cidos grasos trans

Enlaces externos


Wikimedia foundation. 2010.


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