William Herschel

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William Herschel
Para otros usos de este término, véase Herschel.
William Herschel
William Herschel01.jpg
Nombre Friedrich Wilhelm Herschel
Nacimiento 15 de noviembre de 1738
Bandera de Alemania Hannover, Alemania
Fallecimiento 25 de agosto de 1822 (83 a√Īos)
Bandera del Reino Unido Slough, Reino Unido
Nacionalidad alem√°n-brit√°nico
Ocupación astrónomo
Cónyuge Mary Baldwin Pitt
Hijos John
Padres Anna Ilse Moritzen e Issak Herschel

William Herschel, nacido Friedrich Wilhelm Herschel (Hannover, Alemania, 15 de noviembre de 1738 - Slough, Berkshire, 25 de agosto de 1822), astrónomo alemán, descubridor del planeta Urano y de otros numerosos objetos celestes, y padre del también astrónomo John Herschel.

Contenido

La m√ļsica y la guerra

Friedrich W. Herschel naci√≥ del matrimonio formado por el m√ļsico militar Issak Herschel y Anna Ilse Moritzen. Influido por sus padres, Friedrich estudi√≥ m√ļsica y se convirti√≥ en un competente int√©rprete de oboe, uni√©ndose a su padre y a su hermano Jacob en la banda del Regimiento de Guardias de Infanter√≠a.

En 1757 particip√≥ en la Batalla de Hastenbeck entre Francia y Hannover durante la Guerra de los Siete A√Īos, y los m√°s de 5.000 muertos que presenci√≥ le causaron una honda impresi√≥n, que lo llev√≥ a alejarse de su pa√≠s natal y afincarse con su hermano en Inglaterra. Jacob decidi√≥ regresar a Hannover despu√©s de dos a√Īos, pero Friedrich Wilhelm (a quien los ingleses llamaban ahora "William", nombre que lo acompa√Īar√≠a para siempre) prefiri√≥ quedarse.

El joven Herschel profundiz√≥ en Inglaterra sus estudios musicales: se convirti√≥ en profesor primero, en organista en Halifax (1765) y al a√Īo siguiente era ya director de orquesta en Bath.

En 1772 vino su hermana Caroline Herschel a vivir con él en Bath. Fue entonces cuando ocurrió el episodio que cambiaría la vida de William: el 10 de mayo de 1773 compró un libro (la "Astronomía" de Ferguson) y se enamoró para siempre de la ciencia de los cielos.

Observación y construcción

Hombre √°vido de conocimientos y dotado de una gran habilidad manual, Herschel comenz√≥ desde el principio a calcular, dise√Īar y construir sus propios telescopios. Menos de un a√Īo despu√©s de haber comprado el libro de Ferguson, Herschel calculaba y pul√≠a ya los m√°s perfectos y poderosos espejos de todo el mundo, porque comprendi√≥ enseguida que el futuro depend√≠a de los telescopios reflectores y no de los refractores.

Mientras construía los instrumentos observaba los cielos. En fecha tan temprana como febrero de 1774 ya había observado la Nebulosa de Orión, descubierta en 1610.

El 13 de marzo de 1781 Herschel observó un objeto no registrado que a primera vista parecía un cometa: estudiándolo con todo cuidado pronto consiguió determinar que en realidad se trataba de un nuevo planeta, Urano

Urano (foto del Voyager 2, NASA).

Herschel había descubierto el objeto probando su recién construido telescopio reflector de 152 mm. Lo había apuntado a la Constelación de Géminis y había observado una estrella que no se suponía que estuviese allí. A la potencia de su instrumento, parecía poseer un disco planetario (de allí la confusión con un cometa). Brillaba con un color amarillo y se desplazaba lentamente.

Observándolo noche tras noche, Herschel llegó a la conclusión de que había descubierto el séptimo planeta del Sistema Solar. Pidió a otros astrónomos que confirmaran su diagnóstico, y todos estuvieron de acuerdo con él: existía un nuevo planeta situado al doble de la distancia de Saturno:

La cuestión del nombre

Poner nombre a un objeto astron√≥mico es privilegio de su descubridor: con galanter√≠a, Herschel bautiz√≥ al planeta con el curioso nombre de Georgius Sidus ("Planeta Jorge"), en un extra√Īo homenaje al rey Jorge III de Inglaterra que acababa de perder todas sus posesiones en Am√©rica del Norte por la independencia estadounidense de 1776.

El "Planeta Jorge" sigui√≥ llam√°ndose as√≠ hasta bien entrado el siglo XIX, a pesar de la oposici√≥n del astr√≥nomo Johann Elert Bode, que insist√≠a en que Herschel deb√≠a continuar con la tradici√≥n mitol√≥gica. Si los nombres de los planetas contiguos eran Marte, J√ļpiter y Saturno, el reci√©n llegado deb√≠a bautizarse Urano. Bode justificaba su punto de vista en que se deb√≠a continuar la secuencia geneal√≥gica: nieto, padre, abuelo. El bisabuelo (padre de Saturno) era Urano, que adecuadamente personificaba al cielo estrellado.

Es curioso que Bode insistiese tanto en hacer cambiar el nombre de Urano por uno contemplado en las convenciones, ya que él mismo solía bautizar sus descubrimientos con nombres mucho más extravagantes que "Jorge". Así, llamó a ciertas constelaciones "El Gato", "El Aparato Químico", "Globo Aerostático" y "Oficina Tipográfica". El caso extremo se produjo al bautizar Bode a una constelación con el nombre de "Los Honores de Federico" en honor al emperador de Alemania. El astrónomo francés Lalande propuso, por su parte, bautizar el planeta como "Herschel", aunque la idea que perduró fue la de Bode.

Aunque se dice que en 1827 el nombre de Urano ya era muy usual en Inglaterra, hasta 1850 el "Almanaque Náutico" británico siguió llamando al planeta "Jorge" en sus efemérides astronómicas. Finalmente el astrónomo John Couch Adams, consiguió convencer a los editores del Almanaque para que lo cambiaran por el nombre actual.

Observaciones anteriores de Urano

Caroline Herschel, hermana y asistente del sabio.

Como se da el hecho de que, bajo ciertas condiciones, Urano es visible a simple vista, es muy probable que haya sido divisado a ojo desnudo en la Prehistoria o en la Antig√ľedad, circunstancia que no ha quedado registrada. Galileo lo observ√≥ en 1612 durante una conjunci√≥n con J√ļpiter, anot√°ndolo como un sat√©lite galileano de este √ļltimo. Tambi√©n el Astr√≥nomo Real Sir John Flamsteed catalog√≥ en 1690 a Neptuno como una estrella en la constelaci√≥n de Tauro a la que llam√≥ 34 Tauri. Algunos a√Īos m√°s tarde el franc√©s Le Monier observ√≥ a Urano durante ocho noches completas, pero nunca acert√≥ a notar su movimiento planetario. Otros dieciocho astr√≥nomos tambi√©n anotaron al planeta en sus cat√°logos, pero siempre confundi√©ndolo con una estrella fija. Estas observaciones sirvieron a lo largo del siglo XX para determinar mejor la √≥rbita de Neptuno.

Los objetos de espacio profundo

La Nebulosa Esquimal en la constelación de Géminis, descubierta por Herschel en 1797.

El rey Jorge premi√≥ a Herschel por su descubrimiento de Urano nombr√°ndolo miembro de la Real Sociedad de Ciencias. Gracias al salario que este nombramiento le procuraba, el astr√≥nomo pudo abandonar definitivamente la m√ļsica como medio de vida y dedicarse en forma exclusiva a su ciencia. Efectuaba m√°s y mejores observaciones (siempre asistido por su hermana Caroline, a la que hab√≠a transmitido su inter√©s por la astronom√≠a), y comenz√≥ a construir instrumentos cada vez m√°s potentes y evolucionados.

En 1782 ya ostentaba el t√≠tulo de Astr√≥nomo Real de la Corte, cuando un amigo que hab√≠a conocido en la Real Sociedad, William Watson, le regal√≥ un Cat√°logo de Messier, que estimul√≥ el inter√©s de Herschel por las nebulosas y los c√ļmulos, llamados en conjunto "objetos de espacio profundo". En el mes de agosto de 1782, Herschel comenz√≥ a investigar los objetos descritos en el libro con sus telescopios, m√°s poderosos que los que el propio Charles Messier, autor del Cat√°logo, jam√°s posey√≥. Para septiembre, se hab√≠a convencido de que el libro s√≥lo conten√≠a una √≠nfima parte de los objetos de espacio profundo existentes en la realidad, por lo que decidi√≥ dedicarse a una minuciosa, extensa y sistem√°tica b√ļsqueda en todas las partes del cielo visible desde su observatorio. El proceso empez√≥ el 23 de octubre de 1783, con la ayuda de Caroline y utilizando su refractor de 157 aumentos y campo de 15¬ī y 4" de arco. Cinco d√≠as m√°s tarde hizo su primer descubrimiento: NGC 7184, una peque√Īa galaxia en la constelaci√≥n de Acuario de magnitud 11,2. En su propio cat√°logo la llam√≥ "H II.1". A este descubrimiento siguieron otros, a una velocidad tal que s√≥lo puede atribuirse a la soberbia calidad de sus instrumentos: en un a√Īo y medio descubri√≥ 1.000 nuevos objetos de espacio profundo, cuya lista public√≥ en su propio Cat√°logo de 1786. En 1789 hab√≠a descubierto otros 1.000, y 500 m√°s en 1802. Un tiempo despu√©s agreg√≥ otros 14. As√≠, en un lapso de menos de dos d√©cadas, Herschel descubri√≥ 2.514 nuevos objetos de espacio profundo, entre los que se cuentan c√ļmulos globulares, nebulosas y galaxias.

Importantes descubrimientos

En 1783 Herschel descubrió que el Sol no estaba quieto como siempre se había creído: comparando las observaciones de diferentes estrellas relativamente "fijas", demostró que la nuestra se desplaza, arrastrando a la Tierra y al resto de su séquito planetario, hacia la estrella Lambda Herculis. También bautizó al punto hacia el que se dirige ese movimiento como ápex solar.

Cuatro a√Īos m√°s tarde, descubri√≥ a Titania y Ober√≥n, dos lunas de Urano.

La vida de familia

En 1788, William Herschel contrajo matrimonio con la viuda Mary Baldwin Pitt, que hab√≠a estado casada con el poderoso comerciante londinense John Pitt. La se√Īora Pitt hab√≠a perdido a su primer esposo dos a√Īos antes de conocer a Herschel. En 1792 dio a luz al √ļnico hijo del astr√≥nomo (que, corriendo el tiempo, seguir√≠a los pasos de su padre), John Herschel, en Slough, Inglaterra.

Un telescopio gigante

El "monstruo" de Herschel.

Luego de trabajar sin cesar durante dos a√Īos, William complet√≥ en 1789 la construcci√≥n de su m√°s grande y poderoso telescopio: una especie de gigante con una apertura de 1,2 m. Lo apunt√≥ al cielo nocturno por primera vez el 28 de agosto y en contados minutos descubri√≥ la sexta luna de Saturno, Enc√©lado. El 17 de septiembre detect√≥ por primera vez la s√©ptima luna, Mimas, lo que da una idea de la extraordinaria calidad √≥ptica de ese enorme instrumento. El Herschel de 1,2 m mantuvo la marca de ser el mayor telescopio del mundo durante m√°s de cincuenta a√Īos, para ser derrotado solamente por el "Leviat√°n" de Lord Rosse, que pose√≠a un espejo de 1,98 m de di√°metro.

Pero el gigante era difícil de operar, por lo que Herschel siguió prefiriendo su viejo y fiable 18 pulgadas con el que había descubierto miles de galaxias en el pasado. Volviendo siempre a él, tuvo tiempo incluso para descubrir las "nebulosas espirales", a pesar de que algunos atribuyen este descubrimiento a Lord Rosse.

Reconstrucción del gran telescopio de Herschel en el Real Observatorio de Madrid.

Herschel construy√≥ otro gran telescopio reflector, de 60 cm de di√°metro, que fue instalado junto al edificio principal del Real Observatorio de Madrid, dise√Īado por Juan de Villanueva, en una peque√Īa colina situada junto al actual Parque del Retiro. Destru√≠do en 1808 por las tropas de Napole√≥n, ha sido recientemente reconstru√≠do a tama√Īo natural y es visitable en dicho Observatorio.

Otros descubrimientos y teorías

Modelo de la V√≠a L√°ctea seg√ļn Herschel (con el Sol en el centro).

William Herschel no s√≥lo fabric√≥ los mejores telescopios de su tiempo, descubri√≥ planetas, lunas, cometas y m√°s de 2.500 galaxias y nebulosas y comprendi√≥ que el Sol nos lleva hacia H√©rcules: incursion√≥ tambi√©n en todas las ramas de su ciencia ‚ÄĒconocidas y por conocer‚ÄĒ, inaugurando incluso algunas nuevas.

Estudi√≥ el movimiento propio de las estrellas, dise√Ī√≥ un muy correcto modelo de la V√≠a L√°ctea bas√°ndose en sus estad√≠sticas de las poblaciones de estrellas en cada sector del cielo, expuso ideas acerca de la naturaleza de las nebulosas y sent√≥ una primitiva teor√≠a de "universos-islas" que ya hab√≠a sido adelantada por el fil√≥sofo Emmanuel Kant.

Hecho todo esto, tuvo tiempo a√ļn para profundizar en la f√≠sica y analizar la naturaleza del calor, descubriendo los rayos infrarrojos haciendo pasar la luz solar por un prisma y midiendo la temperatura registrada por un term√≥metro m√°s all√° de la regi√≥n rojiza del espectro visible. El term√≥metro demostr√≥ la existencia de una forma de luz invisible m√°s all√° del color rojo.

Herschel y Napoleón

El telescopio Herschel (primero por la izquierda) en las Canarias.

En 1801 Herschel viajó a París, donde se reunió con los renombrados científicos franceses Pierre Simon Laplace y el ya anciano Messier.

Enterado Napoleón de la presencia de estas tres celebridades reunidas, los recibió en su despacho oficial y pasó con ellos largas horas interesándose por sus descubrimientos. En 1806 Napoleón le impuso la Cruz de la Legión de Honor.

La muerte de Herschel

William Herschel falleci√≥ el 25 de agosto de 1822 en su casa de Slough, a la avanzada edad de 84 a√Īos. Como dato curioso cabe destacar que el planeta descubierto por el, Urano, tarda 84 a√Īos en dar su per√≠odo orbital, por lo que naci√≥ y muri√≥ estando Urano en la misma Posici√≥n. Trabaj√≥ hasta los √ļltimos momentos con un telescopio de mediana abertura, ya que el mayor que construy√≥ dej√≥ de utilizarlo en 1815. Tras su fallecimiento, la familia celebr√≥ una misa de r√©quiem en el interior del tubo.

Al morir William, su hermana Caroline abandon√≥ Inglaterra y volvi√≥ a Hannover. Su esposa Mary se qued√≥ en el hogar familiar hasta su propia muerte, ocurrida diez a√Īos despu√©s.

John Herschel se convirti√≥ a su vez en un astr√≥nomo tan reputado como su padre, y durante los once a√Īos siguientes a la muerte de aquel continu√≥ perfeccionando, corrigiendo y profundizando las magn√≠ficas observaciones de William.

Homenajes póstumos

Apollo 12 descendiendo a la izquierda del gran cr√°ter Herschel.

La ciencia ha homenajeado a William Herschel de m√ļltiples y diferentes maneras: as√≠, en el patio de la casa de Slough se ha erigido un monumento, ubicado en el preciso lugar donde William mont√≥ su enorme telescopio.

Un cr√°ter lunar de 40 km de di√°metro recibi√≥ su nombre en 1935, al igual que un cr√°ter de la luna Mimas en 1982. El asteroide descubierto en 1960 por J. Schubart ha sido bautizado "2000HERSCHEL", y tambi√©n uno de los telescopios del grupo Isaac Newton ubicado en las Islas Canarias, Espa√Īa.

Por √ļltimo, el observatorio espacial lanzado por la ESA el 14 de Mayo de 2009, destinado a observar el Universo en el infrarrojo, ha recibido el nombre de Observatorio Espacial Herschel. Con su espejo de 3,5 m de di√°metro es el mayor telescopio espacial construido hasta el momento.

Su hijo John Herschel tiene en la Luna un cráter de 304 km de diámetro, y otro lleva el nombre de Caroline, que pacientemente y durante décadas lo ayudó con sus observaciones.

Véase también

Bibliografía

  • Herschel, Caroline: Autobiography, Science & History, Londres, 2003.

Enlaces externos


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Mira otros diccionarios:

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